포스코, 연간 전기차 60만대 분량 리튬 생산공장 짓는다
포스코, 연간 전기차 60만대 분량 리튬 생산공장 짓는다
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내년 상반기 아르헨티나에, 연산 2만5000t 규모
...2단계 증설투자도 검토
아르헨티나 염호에서 수산화리튬 추출
전기차시장 급성장에 대응, 2030년까지 22만t 리튬 생산능력 구축
포스코의 아르헨티나 리튬 생산 데모플랜트 공장 및 염수저장시설.
포스코의 아르헨티나 리튬 생산 데모플랜트 공장 및 염수저장시설.

[중소기업투데이 황복희 기자] 포스코그룹이 아르헨티나 수산화리튬 생산공장 투자를 통해 리튬 상용화 사업에 박차를 가한다. 연산 2만5000t 규모의 생산공장으로 전기차 60만대 분량의 리튬 공급이 가능하다.

포스코는 지난 10일 해당 투자사업을 이사회에 보고해 승인받았다고 16일 밝혔다.

총 투자비는 인프라 투자 및 운전자금 등을 포함해 약 8억3000만 달러(한화 약 9500억 원) 수준이며 포스코아르헨티나에 증자할 예정이라고 덧붙였다. 내년 상반기 아르헨티나에서 착공해 2024년 상반기 준공이 목표다. 포스코는 추가로 2만5000t의 리튬 생산능력을 갖춘 2단계 증설 투자도 검토 중에 있다고 밝혔다.

포스코가 주력하는 수산화리튬은 탄산리튬에 비해 전기차용 배터리의 주행거리 향상에 유리해 최근 수요가 증가하고 있다. 수산화리튬 2만5000t은 전기차 약 60만 대에 사용될 수 있는 규모다. 수산화리튬의 원료는 아르헨티나 염호처럼 물에 용해된 염수리튬과 광산에서 채취하는 광석리튬으로 나눌 수 있다. 포스코는 지난 2010년 리튬 생산기술 개발에 착수해 염수와 광석 모두에서 친환경적으로 리튬을 추출하는 기술을 개발해왔다. 포스코의 염수리튬 생산기술은 타 기술과 비교해 염수와 담수 사용량이 적을뿐 아니라, 대부분의 부원료를 공정 중 재활용할 수 있고 생산성 역시 높다.

포스코는 향후 전 세계적으로 리튬 공급이 부족할 것이라는 전망에 따라 2018년 선제적으로 인수한 아르헨티나 염호를 기반으로 상업 생산 준비를 한발 앞서 시작했다. 지난해 염호의 추가 탐사를 통해 인수 당시보다 6배 증가한 1350만t의 리튬 매장량을 확인했으며, 현지 염호 부근에서 데모플랜트를 1년 이상 성공적으로 가동하면서 리튬생산을 위한 노하우를 축적하고 전문인력을 양성하는 등 상업 생산 채비를 마쳤다. 이로써 포스코는 국내에서 유일하게 염수, 광석, 폐배터리 모두에서 리튬을 추출해 자체적으로 상업 생산을 할 수 있는 ‘올라운드 리튬 생산 플레이어’로 도약하는 기반을 갖췄다.

포스코는 아르헨티나 염호 외에도, 2018년 호주 광산 개발 기업 필바라 미네랄스사 지분투자를 통해 광석리튬의 안정적인 수급체계를 구축했다. 올해 5월에는 사업 법인 포스코리튬솔루션을 출범시켜 2023년 하반기 준공을 목표로 연산 4만3000t 규모의 광석 기반 수산화리튬 생산 공장을 광양에 착공했다.

또 중국 화유코발트사와 합작해 포스코HY클린메탈을 설립하고 폐배터리에서 리튬 등의 이차전지 핵심소재를 추출하는 리사이클링 공장을 전남 율촌산업단지에 건설 중이다. 이는 2022년 하반기 준공 후 상업 가동에 들어갈 계획이다.

한편 글로벌 시장조사 기관인 JP모건, 로스킬(Roskill) 등은 글로벌 전기차 시장의 급격한 성장에 따라 2024년부터 전 세계적으로 본격적인 리튬 공급 부족이 발생할 것으로 전망하고 있다. 판매가격 역시 현재 중국 내 배터리용 탄산리튬의 실거래 가격은 톤당 약 3만5000 달러로 지난해와 비교해 약 5배 이상 상승했으며, 2022년 이후에도 상승세가 지속될 것으로 예측된다.

이와 같이 급성장하는 시장에 대응하기 위해 포스코는 광석, 염수, 폐배터리를 기반으로 2025년 연간 11만t, 2030년까지 22만t의 리튬 생산능력을 구축해 국내 리튬 수급에 기여하겠다는 방침이다. 또한 지주사 주도로 차세대 전고체배터리 시장 역시 선점하는 전략을 수립하고, 전고체배터리 소재인 고체전해질 생산기술을 보유한 기업과 합작해 데모플랜트를 구축하는 등 이차전지소재 사업을 확장해나갈 계획이다.


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